Собор Святого Петра в ряду достопримечательностей Рима занимает особое место, поскольку находится на территории Ватикана, суверенной резиденции Святого Престола римской католической церкви. Он является лицом и сердцем католического мира, крупнейшей христианской церковью. По католической иерархии собор Святого Петра уступает только собору Святого Иоанна Крестителя на Лотеранском холме в Риме. По этому поводу есть разные суждения авторитетных историков католицизма, но надпись над базиликой Сан-Джовани ин Латерано устанавливает окончательное главенство: «святейшая Латеранская церковь, всех церквей города и мира мать и глава». Но это ни сколько не уменьшает духовного значения собора Святого Петра для верующих, и он уже на протяжении многих веков остается главным церемониальным центром римско-католической церкви.

Римский император Константин, проникнувшийся идеями христианства и сделавший его государственной религией, преследовал цель хоть как-то сохранить империю, расползающуюся как рваное одеяло. Будучи от природы человеком мягким и впечатлительным, он был потрясен фактом мучительной гибели в 67 году апостола Петра и проявленной им при этом стойкости духа. Гибель его произошла на арене амфитеатра в дни гонений императора Нерона на христиан, и похоронен Петр был на близлежащем кладбище. По указанию Константина на месте захоронения апостола Петра где-то с 318 по 320 годы был заложен христианский храм – базилика Святого Петра, которую именуют «старой». Справедливости ради стоит заметить, что император Константин в тот период христианином не был, он крестился уже перед самой кончиной в 337 году в византийской Никомедии.

Строительство началось с того, что был засыпан старый некрополь: сама гробница апостола Петра и множество могил горожан-христиан, которых хоронили рядом с его гробницей. 6 лет понадобилось, что бы выстроить храм, и в 326 году папа Сильвестр 1 осветил его. За время своего существования «старая» базилика приобрела большую популярность среди верующих, стала центральным местом паломничества в Риме. В Рождественскую ночь 800 года в ней папа Лев 111 короновал короля Карла 1 Великого, почти все понтифики были избраны в стенах базилики. В 846 году церковный храм был разграблен сарацинами. С 1309 по 1378 годы резиденция высших церковных служителей находилась не в Риме, а в Авиньоне ( т.н. «Авиньонское пленение»), базилика стала терять свою привлекательность среди верующих, здание требовало ремонта. К началу 16 столетия базилика Святого Петра почти полностью разрушилась.

Идея строительства новой базилики, а не реставрация старой, принадлежит папе Юлию 11, пригласившему для этого архитектора Браманте. Уж какие слова нашел папа для Браманте, мы, наверное, не узнаем, но архитектор загорелся желанием построить такой собор, которому по размерам, красоте и внутреннему интерьеру не будет равных не только в городе, но и во всей Италии. Проект был подготовлен достаточно быстро, утвержден папой, и в 1506 году началось строительство. Надо отметить, что в проекте план основания собора имел форму греческого равностороннего креста, что в то время не оспаривалось, но, как потом окажется, станет камнем преткновения всех архитекторов, причиной конфронтации даже среди церковных иерархов. Под руководством Браманте была разобрана половина старой базилики, заложен фундамент нового собора, возведены стены и колонны до карниза.    На это ушло 8 лет, и в 1514 после смерти Браманте руководителем строительства был назначен Рафаэль Санти. Он оставался главным архитектором до самой своей смерти в 1520 году, он же и внес в проект предшественника под давлением духовенства изменения – выполнил план в форме латинского, удлиненного в нижней части, креста. После смерти Рафаэля строительством руководил ученик Браманте – архитектор Перуцци, который убедил сильных мира сего вернуться к первоначальной задумке – основание собора выполнить в форме греческого креста.

При папе Павле 111 руководителем строительства собора был назначен Антонио Сангал младший, который занимал свою должность до самой смерти в 1546 году. После него под нажимом самого папы к руководству приступил 72-х летний Микеланджело Буонаротти, отказавшийся от какого- либо вознаграждения за свою работу. Главным архитектором он оставался целых 18 лет вплоть до самой смерти в 1564 году. Микеланджело вернулся к первоначальному проекту Браманте, и все отданные строительству годы проектировал и возводил купол, который по тем временам являлся уникальным с точки зрения инженерной и архитектурной мысли. Высота купола до вершины креста составляла почти 137 метров, а внутренний диаметр – 42,5 метра. Свое творение Микеланджело так и не увидел, при нем был возведен только барабан-подставка под купол.

Затем строительством руководили архитекторы Джакомо делла Порто и Доминико Фонтана, Виньола. Купол был установлен в 1590 году при папе Григории Х1V, а уже при Клименте V11 установили крест. На концах крестовой поперечины закрепили 2 свинцовые шкатулки: в одной поместили мощи Андрея Первозванного и частицу Животворящего Креста, в другой – медальон Агнца Божьего.

При архитекторе Карло Модерно работы по возведению собора Святого Петра были закончены, и он обрел свой окончательный облик. В 1605 году папа Павел V приказал разобрать оставшуюся часть «старой» базилики, удлинить неф – продольную часть здания, придав ему вид латинского креста.

Строительство собора Святого Петра было закончено в 1626 году, теперь он мог вместить 60 тыс. верующих

В 1667 году архитектор Джованни Бернини закончил строительство площади перед собором – изумительное по красоте градостроительное творение.

Еще не были закончены все строительные работы, а внутри собора уже началось оформление его внутреннего интерьера: установка памятников, статуй, надгробий, алтарей, роспись стен, колонн, потолка. В центральном нефе установлена статуя Святого Петра, в нише одного из опорных столбов базилики установлена статуя Святого Лонгина работы Бернини. Над главным алтарем находится еще одно творение рук Бернини – огромный балдахин на четырех витых колоннах со статуями ангелов.

Собор стал местом последнего упокоения многих отцов римско-католической церкви, там установлены надгробья: Урбана V111, Павла 111,   Григория 111, Клемента X111, Александра V11, Иннокентия V11, единственной женщины – маркграфани Матильды Тосканской, заслужившей такую честь защитой Святого Престола и активным участием в примирении короля Священной Римской империи Генриха 1V с папой Григорием V11.

Можно очень долго рассказывать о красоте внутреннего интерьера, перечислять памятники средневековья, шедевры архитектуры и живописи, но главным остается благоговейная атмосфера собора, ощущение реального прикосновения к земной жизни одного из самых любимых учеников Бога-Сына. Верующий человек в церковном храме ощущает внутренний трепет от чувства единения с высшими духовными силами, уверенность от причастности к христианской вере и спокойствие от осознания правильности своего выбора.

А как можно чувствовать себя в церковной базилике, осознавая, что под ногами прах того, кто касался руки Иисуса Христа, целовал его, описал его жизнь, посвятил всего себя Богу, и даже жуткой смертью своей выразил Ему любовь ?
Какая должна быть атмосфера в соборе, в котором на протяжении 160 лет творили самые талантливые, самые умелые мастера, терзаемые муками сомнений, отчаяний, разочарований ; испытывающих неудержимую радость и счастье от неожиданных инженерных решений, красоты проектных линий. В 2007 году в архивах Ватикана был обнаружен чертеж руки Микеланджело на холсте красным мелом, изображающим одну из радиальных колонн барабана купола собора. Чертеж сделан за несколько дней до кончины 98-ми летнего мастера. За несколько дней до вечности…, а он о чем? Как это объяснить, если только не полным растворением творческой энергии великого Микеланджело в своем творении – соборе Святого Петра.

Вся атмосфера базилики пропитана энергией мастеров средневековья, религиозной праведностью усопших пантификов; окутана очарованием и восхищением пришедших в нее людей, их попыткой охватить сознанием увиденные религиозные святыни и испытывающим благоговейный трепет от касания рукой то ли скульптуры Святого Петра, то ли стены с фреской Микеланджело.

Здесь все дышит историей человечества, душевным умиротворением и преклонением перед вечностью